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El color de las plumas aumenta su durabilidad en los loros.



Los colores de los loros son importantes para la señalización entre los individuos, así como para el camuflaje adecuado dentro de sus ambientes naturales. Sin embargo, estos colores pueden tener funciones adicionales, y una interesante ha sido demostrado recientemente por los investigadores en los Estados Unidos. En una serie de experimentos controlados, Edward Burtt y sus colegas han revelado que las plumas de loros pueden ser más resistentes a la degradación bacteriana debido a sus colores (Burtt et al. 20101).

Las bacterias del género Bacillus que degradan plumas son abundantes, especialmente en ambientes húmedos, y están en todas las aves. Conocido como micro-organismos queratinolíticos, estas bacterias degradan la queratina de las plumas por la acción enzimática. Ya se sabe que la presencia del pigmento melanina ayuda a reducir el daño microbiano, pero los investigadores tenían la hipótesis de que los pigmentos en las plumas de loros también tienen esta función. Estos pigmentos se llaman psittacofulvinos, única de loros que los fabrican en sus cuerpos, y que producen el rojo, naranja y amarillo de las plumas de loros.

Bajo condiciones de laboratorio, los investigadores expusieron al Bacillus licheniformis (el cual degrada las plumas) las plumas de diferentes colores de las alas y de la cola de loros. También analizaron para ver si una corteza (la capa exterior dura y flexible) más gruesa de las barbas de pluma podría aumentar la resistencia al ataque bacteriano. Por último se evaluó si las concentraciones mayores de pigmento en las plumas de color rojo y amarillo disminuyeron la velocidad de degradación.

Burtt y sus colegas descubrieron que las plumas blancas se degradan más rápido que las plumas con colores. Las plumas rojas y verdes se degradan en tanto la misma proporción que las plumas azules y negras (sólo con melanina), a pesar de que las plumas verdes contienen melanina y psittacofulvinos. Las plumas amarillas se degradan mucho más rápidamente que las plumas de color rojo, pero para ambos colores la degradación bacteriana fue menor con una mayor concentración de psittacofulvinos. Además, los investigadores informan que los psittacofulvinos, como la melanina, refuerzan la corteza de las barbas de plumas, que también puede poner las plumas más resistentes a la degradación bacteriana.

¡Por lo tanto, no se sorprenda si una cacatúa blanca parece más desaliñada que un guacamayo bandera!


Foto

Plumaje Ara Macao

1. Burtt, E. H. Jr, Schroeder, M. R., Smith, L. A., Sroka J. E. and McGraw, K. J. (2010) Colourful parrot feathers resist bacterial degradation. Biology Letters publicado online 6 de Octubre, 2010.



Por David Waugh
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